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El final de una época: ¡adiós Transbordador Espacial!

Publicado por Kureno el 8 de julio de 2011
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(Gelbooru.com)

Hay eventos que marcan un momento en el tiempo. Un nacimiento, una inauguración, un desastre o un adiós. Hoy 8 de Julio, si nada sale mal, nos tocará ver uno de ésos momentos: el último vuelo del Space Shuttle, también conocido como Transbordador Espacial. Sirva éste post como un pequeño homenaje a esta familia de naves espaciales que a muchos de nosotros nos causaron admiración, emoción y nos hicieron soñar.


Columbia en la rampa de lanzamiento para su primera misión: la STS-1.

El programa del Transbordador Espacial nació en 1981 como la apuesta de Estados Unidos para el vuelo espacial. Después del éxito de las misiones Apolo, que culminaron con el alunizaje de varias tripulaciones, Estados Unidos necesitaba un nuevo vehículo con el cual mandar sus astronautas al espacio. Las naves Apolo no solo habían llevado hombres a la Luna, sino que también fueron usadas para el Programa Skylab y las misiones conjuntas con la URSS. Pero el futuro del vuelo espacial requería una nave revolucionaria. Algo poderoso, impresionante. Algo que el mundo nunca había visto antes. Y esa sería la misión del transbordador.

Despegue del Atlantis, misión STS-132

Lo cierto es que las raíces de lo que después sería el transbordador espacial datan desde antes de que fueran construidas las Apolo. No obstante, el diseño final y la construcción comenzarían hasta principios de la década de los 70, culminando con el primer vehículo, el Enterprise, que no sería usado sino para pruebas de planeo y estabilidad, y de hecho no llevaba motores ni un escudo térmico funcional.

El Enterprise en su segundo vuelo. Septiembre 13 de 1977.

El Columbia sería el segundo transbordador en ser construido y el primero que saldría al espacio. El 12 de Abril de 1981 fue lanzada la primera misión del programa, la STS-1, con el comandante John W. Young y el piloto Robert L. Crippen como tripulación. Después, en Abril 4 de 1983 el Challenger hizo su primera misión, la STS-6.

Despegue del Challenger en su última misión. STS-51-L

Los siguientes transbordadores fueron el Discovery, con la misión STS-41-D en 1984, el Atlantis con la STS-51-J en 1985 y por último el Endeavour en 1992 con la misión STS-49. Un total de 5 lanzaderas operacionales, con 132 misiones completadas hasta ahora.

Lanzamiento del Discovery. STS-120.

El Shuttle en su época fue promocionado como la nave definitiva. Sería el vehículo que lograría que los vuelos espaciales fueran cosa cotidiana, seguros y sobre todo baratos. En las revistas especializadas se le ponía por encima de las Soyuz soviéticas y prometía dejar muy atrás a esas "obsoletas cosas". Tristemente no fue así. Ciertamente los Shuttle son muy poderosos y tienen la ventaja de ser reutilizables, pero eso también aumentó su complejidad hasta niveles absurdos. Para que fuera rentable una nave así se requería de diversos factores, siendo uno de ellos la frecuencia de los lanzamientos.

Comparativa del Shuttle y una Soyuz. Dibujo a escala.

En efecto, si se quería que todo el esfuerzo puesto en el diseño y construcción de estos leviatanes diera frutos y se abarataran los costos de los vuelos, tendría que haber muchos lanzamientos. Y la NASA prometió que así sería. No solo eso, sino que llegó al extremo de asegurar que el Shuttle podría poner en órbita todos los satélites que quisiera mandar Estados Unidos, además de sondas interplanetarias y materiales para la construcción de la futura estación espacial Freedom. Pero el problema era que no había demanda de tantos despegues. Para darles una idea, la NASA aseguró que el Shuttle podría hacer un lanzamiento por semana, o sea, 48 al año. Claro, ésto lo inventó para que fuera aprobado el programa por el Congreso. Pero como es sabido, nadie necesita tantos satélites allá arriba.

Aterrizaje del Endeavour. STS-127.

Al final, el transbordador fue usado más como un "camión espacial" que como una nave revolucionaria, pero seguiría siendo el favorito de mucha gente hasta el 28 de Enero de 1986, cuando el Challenger se desintegró 73 segundos después del despegue debido a un fallo en un anillo sellador del cohete SBR derecho. Luego de esto, el programa se mantendría como un "muerto viviente" hasta que ocurrió lo que le daría la estocada final: el 1 de Febrero del 2003 el Columbia también se desintegró, esta vez durante la reentrada, muriendo toda su tripulación.

El Columbia aterriza al finalizar la misión STS-62.

Luego de eso saltó a la vista que el programa del transbordador espacial no podría sostenerse por más tiempo. Se fijó el año de su retirada de servicio para el 2010, pero finalmente fue aplazada para 2011. Discovery tuvo su última misión (STS-133) el 24 de Febrero pasado y el Endeavour el 16 de Mayo (STS-134). El Atlantis debe despegar hoy 8 de Mayo a las 11:26 AM, tiempo del Este, completando así 30 años de historia.

El Endeavour anclado por última vez a la Estación Espacial Internacional.

El transbordador fue uno de los protagonistas del sueño por el espacio. Ha sido el vehículo más complejo construido por la humanidad y hubiera abierto las puertas de una nueva época en la exploración del Universo, pero no pudo completar su propósito. Después de que Atlantis regrese, Estados Unidos se quedará sin forma de enviar astronautas al espacio por su cuenta, teniendo que depender (y pagar por ello) a la nave que en alguna ocasión ridiculizaran: la Soyuz. Ésta, más pequeña, más sencilla ha logrado sobrevivir los embates del tiempo para convertirse no solo en la única forma de viajar a la ISS, sino también en la única manera de salir de ella. Al menos hasta que la iniciativa privada logre completar sus naves y que la propia NASA pueda terminar la suya (si es que lo hace), no veremos en los años que vienen un vehículo estadounidense elevarse al espacio.

El Atlantis se prepara para su última misión.

Por todo eso, ¡hasta siempre Space Shuttle!

Sniff... (Crédito: Abstruse Goose/Amazings)
Space Shuttle graphic history (www.thewashingtonpost.com)


Tributo al Endeavour


Tributo al Atlantis

Tributo al Discovery

Para saber más:
Eureka: Sueños y realidad: el transbordador espacial, El final de una era.
Wikipedia: Space Shuttle, Space Shuttle retirement.
EspacioCiencia: Atlantis despega por última vez.
NASA: Space Shuttle Era.

A menos que se especifique lo contrario, todas las imágenes fueron tomadas de la Wikipedia.

[K·A]

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